Cultivating Love of Place and Planting Seeds for Lifelong Civic Engagement with California’s Young Learners

This blog has been translated into Spanish. View the Spanish version below.

When our team at the Children’s Environmental Literacy Foundation (CELF) first learned that Ten Strands was launching the Climate Change and Environmental Justice Program (CCEJP), we imagined the massive impact such a project could have on equipping educators across California to help motivate the next generation of solutionary civic participants. Further, as an organization supporting educators in New York and Texas as well as California, we see the potential of this initiative to serve as a model for states across the country to help cascade action on integrating climate change and environmental justice curriculum into learning across the K–12 spectrum. 

CELF Civic Science Air Quality Research Project Awards with West End Secondary School students in NYC.

Our organization was founded in 2003 with the mission to establish sustainability as an integral part of every child’s K–12 learning experience. We do this primarily by supporting teachers with professional learning, curriculum-aligned resources, and experiential learning opportunities that help them weave sustainability and environmental justice themes and projects into what they’re already doing. We believe that this approach of integrating into teachers’ existing curriculum and priorities is key, especially within the context of the compounding pressures that the pandemic and ongoing cultural tensions continue to place on teachers’ shoulders. As an example, U.S. Secretary of Education Miguel Cardona recently addressed the dismal findings of the National Assessment of Educational Progress report released by the U.S. Department of Education’s National Center for Education Statistics in October 2022. The report shows that math and reading scores of fourth and eighth graders declined in most states during the pandemic, with the average score in mathematics having the largest decline ever recorded in that subject. 

These findings are not surprising to educators who have watched this unfold in their classrooms and seen how lower-income students and students of color are disproportionately impacted. In this moment, how can we create resources that walk the fine line of being simple enough to be viewed by teachers as an added value that helps alleviate the pressure they face to address learning needs in literacy and math, but flexible enough to be adapted based on teachers’ and students’ interests and community assets?

CELF student collecting data as part of a civic science project.

We’re thrilled to have been selected by Ten Strands to lead the development of content for K–2 learners. Our work is hands-on by design, with program offerings that we tailor to the specific needs of individual school districts, schools, and teachers. Now with the task at hand of developing meaningful K–2 resources for a state as populous and diverse as California, our challenge is to create resources that strike the right balance of being specific enough to meet the needs of individual classrooms struggling with shifted learning trajectories, while being broad enough for all of California’s students to see a piece of their own lived experiences reflected in the stories that will be shared as part of the resources we’ll be developing. 

Every student comes to school with their own funds of knowledge, bringing their unique blend of culture, circumstances, and experiences to the classroom. We want our resources to provide guidance to teachers on how they can integrate and build on students’ prior knowledge of their community and environment. By applying our Inquiry to Action Framework in our design process, we intend for the content we’re developing to be culturally responsive, guiding teachers to develop projects based on students’ own observations and concerns. How can we empower students as storytellers capable of translating their experiences and observations into stories that inspire their communities to take action toward addressing climate change and environmental injustice? 

CELF Green Experience field trip with Master Naturalist at Jesse Jones Park in TX.

Working together with our partner Green Guardians, our goals for the K–2 content we’ll be developing for California’s youngest learners are to cultivate a lifelong love of place, a deep feeling of being an integral part of nature, and a strong sense of empathy for each other that extends into a sense of stewardship for our shared home on planet Earth where all can thrive. We aim to do this through play-based, place-based methods that allow kids to embrace their full selves in the learning process and to have fun while developing their sense of agency and empowerment to create change through small actions in their schools and communities. Our theory and hope is that, as early learners grow and their context expands beyond their community to their state, nation, and world, they’ll be firmly grounded in a worldview that affirms the value of their voice and that instills a belief that no problem is too big to solve if they are equipped with knowledge, skills, and attitudes for inquiry, storytelling, collaboration, and action. 

CELF ED leading a PreK class on a Wetlands Field trip in NJ.

Are you a K–2 teacher interested in being part of this development process with us? Do you have an early grade resource or idea you want to share with us? Please contact our California curriculum and outreach coordinator, Kirsty Hameleers, at kirsty@celfeducation.org. We also invite you to share your valuable perspectives and help inform this work via our brief 5-7 minute survey.


[Spanish]

Cultivando el amor por el lugar y sembrando las semillas para la participación cívica por vida con los jóvenes de California

Cuando nuestro equipo en CELF, Children’s Environmental Literacy Foundation, se enteró de que Ten Strands estaba iniciando el Proyecto de Cambio Climático y Justicia Ambiental (CCEJP), nos imaginamos el enorme impacto que este proyecto podría tener en equipar a los educadores de toda California para ayudar a motivar la próxima generación de solucionadores de problemas y participantes cívicos. Además, como una organización que apoya a los educadores de Nueva York y Texas, y también de California, vemos el potencial de esta iniciativa para servir de modelo para el resto del país y ayudar a la acción fluir la integración del currículo de cambio climático y justicia ambiental en el aprendizaje en todo el espectro K-12.

Nuestra organización se fundó en 2003 con la misión de establecer la sostenibilidad como parte integral de la experiencia de aprendizaje de todos los niños desde la guardería hasta el doceavo grado. Apoyamos a los profesores con formación profesional, recursos adaptados al plan de estudios y oportunidades de aprendizaje experimental que les ayudan a integrar los temas y proyectos de sostenibilidad y justicia ambiental en lo que ya están haciendo. Creemos que este enfoque de integración a los estudios y las prioridades de los profesores es fundamental, especialmente en el contexto de las presiones agravadas que la pandemia y las tensiones culturales siguen afectando a los profesores. Como ejemplo, el Secretario de Educación de EE.UU., Miguel Cardona, se refirió recientemente a los deprimentes resultados del informe de la Evaluación Nacional del Progreso Educativo publicado por el Centro Nacional de Estadísticas Educativas del Departamento de Educación de EE.UU. en octubre de 2022. El informe muestra que las puntuaciones en matemáticas y lectura de los alumnos de cuarto y octavo grado disminuyeron en la mayoría de los estados durante la pandemia, siendo el descenso de la puntuación media en matemáticas el mayor jamás registrado.

Estos resultados no sorprenden a los educadores que han visto cómo se desarrolla esta situación en sus salones de clases y cómo los estudiantes de bajos ingresos y los estudiantes de color se ven afectados de forma desproporcionada. En este momento, ¿cómo podemos crear recursos que caminen por la delgada línea de ser lo suficientemente simples como para ser vistos por los profesores como un valor añadido que ayuda a aliviar la presión a la que se enfrentan para abordar las necesidades de aprendizaje en lectura y matemáticas, pero lo suficientemente flexibles como para ser adaptados en función de los intereses de los profesores, estudiantes y participantes de la comunidad?

Estamos encantados de haber sido seleccionados por Ten Strands para liderar el desarrollo de contenidos para alumnos de K-2. Nuestro trabajo es práctico por diseño, con proposiciones de programas que adaptamos a las necesidades específicas de los distritos escolares, las escuelas y los profesores. Ahora, con la tarea de desarrollar recursos significativos para K-2 (desde la guardería hasta el segundo grado) para un estado tan poblado y diverso como California, nuestro desafío es crear recursos que logren el equilibrio adecuado de ser lo suficientemente específicos para satisfacer las necesidades de los salones de clases individuales que luchan con trayectorias de aprendizaje cambiadas, mientras que son lo suficientemente amplios para que todos los estudiantes de California vean una parte de sus propias experiencias vividas reflejadas en las historias que se compartirán como parte de los recursos que vamos a desarrollar.

Cada alumno llega a la escuela con sus propios fondos de conocimiento, contribuyendo su mezcla única de cultura, circunstancias y experiencias al salón de clases. Queremos que nuestros recursos orienten a los profesores a cómo pueden integrar y aprovechar los conocimientos previos de los alumnos sobre su comunidad y su medio ambiente. Al aplicar nuestro marco de Investigación para la Acción en nuestro proceso de diseño, intentamos que el contenido que estamos desarrollando sea culturalmente receptivo, guiando a los profesores para que desarrollen proyectos basados en las propias observaciones y preocupaciones de los estudiantes. ¿Cómo podemos capacitar a los estudiantes para que sean narradores capaces de traducir sus experiencias y observaciones en historias que inspiren a sus comunidades a tomar medidas para tomar acción al cambio climático y a la injusticia ambiental? 

En colaboración con nuestro socio Green Guardians, nuestros objetivos para el contenido de K-2 que desarrollaremos para los estudiantes más jóvenes de California son cultivar un amor por el lugar para toda la vida, un profundo sentimiento de ser parte integral de la naturaleza y un fuerte sentido de empatía por los demás que se extiende a un sentido de administración de nuestro hogar compartido en el planeta Tierra donde todos pueden prosperar. Nuestro objetivo es hacerlo a través de métodos basados en el juego y en el lugar, que permitan a los niños participar plenamente en el proceso de aprendizaje y divertirse al mismo tiempo que desarrollan su sentido de la acción y su capacidad de crear cambios a través de pequeñas acciones en sus escuelas y comunidades. Nuestra teoría y esperanza es que, los niños crezcan y su contexto se amplíe más allá de su comunidad, a su estado, nación y mundo, estén firmemente fundados en una visión del mundo que afirme el valor de su voz, y que inculque la creencia de que ningún problema es demasiado grande para resolverlo si están equipados con conocimientos, habilidades y actitudes para la investigación, la narración, la colaboración y la acción. 

¿Es usted un profesor de K-2 interesado en formar parte de este proceso de desarrollo con nosotros? ¿Tiene algún recurso o idea para los primeros grados que quiera compartir con nosotros? Por favor, póngase en contacto con nuestra coordinadora de currículo y divulgación de california, Kirsty Hameleers, en kirsty@celfeducation.org. También les invitamos a compartir sus valiosas perspectivas y ayudar a informar este trabajo a través de nuestra breve encuesta de 5 a 7 minutos.

Adriana Castro
This article was written by Adriana Castro

As CELF educator and professional development facilitator, Adriana aids in the design and implementation of professional development programs across Texas. She supports the delivery of CELF Civic Science Inquiry to Action, Summer Institutes, Green Careers, and other professional development programs. Working alongside the Texas program manager, Adriana is able to coordinate communications across multiple schools, staff, and community partners.

Prior to joining CELF, Adriana taught high school social studies within the Houston Independent School District for three years. She also taught science, cultural, and civic lessons in the Houston Museum of Natural Science Summer Exploration camps. Before becoming a teacher, Adriana worked for the Houston History Magazine at the University of Houston organizing and conducting interviews, as well as writing articles such as "Guadalupe Quintanilla: Defying the Odds" and "El Club Cultural Recreativo Mexico Bello: Raza, Patria, e Idioma."

Adriana has a bachelor of arts degree in history from the University of Houston and a social studies composite teaching certification. In her free time, she enjoys exploring green spaces across the greater Houston area and learning more about local history.

[Spanish]

Como Educadora y Facilitadora de Desarrollo Profesional de CELF, Adriana ayuda en el diseño y la implementación de programas de desarrollo profesional en todo Texas. Ella apoya la entrega de CELF Civic Science Inquiry to Action, Institutos de Verano, Carreras Verdes, y otros programas de desarrollo profesional. Trabajando junto con el Director del Programa de Texas, Adriana es capaz de coordinar las comunicaciones entre múltiples escuelas, profesores y socios de la comunidad.

Antes de unirse a CELF, Adriana enseñó estudios sociales en la escuela secundaria dentro del Distrito Escolar Independiente de Houston durante tres años. También impartió clases de ciencias, cultura y civismo en los campamentos de exploración de verano del Museo de Ciencias Naturales de Houston. Antes de convertirse en maestra, Adriana trabajó para el Houston History Magazine en la Universidad de Houston organizando y realizando entrevistas, así como escribiendo artículos como, Guadalupe Quintanilla: Defying the Odds y El Club Cultural Recreativo Mexico Bello: Raza, Patria, e Idioma.

Adriana tiene un bachillerato de Artes en Historia por la Universidad de Houston y una certificación de enseñanza compuesta de Estudios Sociales. En su tiempo libre, le gusta explorar los espacios verdes en el área metropolitana de Houston y aprender más sobre la historia local.

Tara Stafford Ocansey
This article was written by Tara Stafford Ocansey

Tara joined CELF in January 2022 after a decade with the Center for Sustainable Development at Columbia University’s Earth Institute, where she facilitated teams across the globe to identify, advocate for, and implement strategic approaches for creating a more sustainable future through increased access to lifelong learning opportunities for all.

Tara has led global education programs across the lifelong learning spectrum, collaborating with diverse stakeholders from government, nonprofit, corporate, academic, and grassroots sectors. Achievements include launching the Eco Ambassador program that has engaged over five-hundred teachers and students in identifying and researching sustainable development challenges in their communities, digital storytelling, and community-based advocacy for solutions; implementing a new social emotional learning curriculum in over three-hundred schools in conflict-affected Northeast Nigerian schools; supporting the enrollment of over thirteen hundred girls on multi-year secondary school scholarships in rural areas of ten sub-Saharan African countries and Myanmar; and equipping low-resourced schools across ten countries with technology tools and teacher professional development for integrating technology in teaching practice, reaching over eighty-thousand teachers and students.

Prior to joining the Earth Institute, Tara worked as a community organizer in California with CALPIRG and Arts for LA, working with students, educators, and community leaders to advocate for clean energy policy solutions and K-12 arts education curriculum. Tara holds a master of arts degree in comparative and international education from Teachers College, Columbia University.

[Spanish]

Tara se unió a CELF en enero de 2022 tras una década en el Centro para el Desarrollo Sostenible del Instituto de la Tierra de la Universidad de Columbia, donde facilitó equipos en todo el mundo para identificar, defender y aplicar enfoques estratégicos para crear un futuro más sostenible a través de un mayor acceso a oportunidades de aprendizaje permanente para todos.

Tara ha dirigido programas educativos globales en todo el espectro del aprendizaje, colaborando con diversas partes interesadas de los sectores gubernamental, sin ánimo de lucro, empresarial, académico y comunitario. Entre sus logros figuran la puesta en marcha del programa Eco Ambassador, que ha involucrado a más de 500 profesores y alumnos en la identificación e investigación de los retos del desarrollo sostenible en sus comunidades, la narración digital y la promoción comunitaria de soluciones; la aplicación de un nuevo plan de estudios de aprendizaje socioemocional en más de 300 escuelas del noreste de Nigeria afectadas por conflictos; apoyo a la matriculación de más de 1,300 niñas con becas plurianuales de enseñanza secundaria en zonas rurales de 10 países del África subsahariana y Myanmar; y equipamiento de escuelas con menos recursos de 10 países con herramientas tecnológicas y desarrollo profesional para integrar la tecnología en la práctica educativa, llegando a más de 80,000 profesores y estudiantes.

Antes de incorporarse al Instituto de la Tierra, Tara trabajó como organizadora comunitaria en California con CALPIRG y Arts for LA, colaborando con estudiantes, educadores y líderes comunitarios para promover soluciones políticas en materia de energía limpia y planes de estudios de educación artística para los grados K-12. Tara tiene un maestria en Educación Comparada e Internacional por el Teachers College de la Universidad de Columbia.

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